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자외선(UV) 광 아래에서 너무 익은 바나나 껍질에서 나오는 밝은 청색 발광고리는 생물체가 죽어가는 세포를 제거하는 방법을 연구할 수 있는 가능성을 쥐고 있다고 미국과 오스트리아의 화학자들은 말한다.

컬럼비아대(Columbia University)의 니콜라스 투로(Nicholas Turro)와 오스트리아 인스브룩대(University of Innsbruck) 유기화학연구소의 버나드 크라우틀러(Bernhard Krautler) 및 이들의 동료들은 바나나 껍질에서 엽록소가 노화되어 허물어지기 시작할 때에는 가시광선 스펙트럼의 컬러는 변하지 않지만, 그 대신 UV 광으로 관찰할 때에는 청색의 빛을 발한다는 것을 발견했다.

엽록소는 지구상의 많은 생명체들의 생존을 가능케 하는 분자이다. 엽록소는 식물이 이산화탄소와 물 및 햇빛을 함께 받아들여서 산소와 당질 및 녹말로 바꿀 수 있게 만드는 필수성분이다. 엽록소의 분해는 낙엽, 익어가는 사과, 그리고 서양배의 색깔이 변하는 주원인이다. 그러나 곪아서 썩고 있는 바나나에서는 엽록소가 바래서 독특한 형광 분해생성물이 만들어지고, 그 결과 노란색 바나나를 UV 광으로 관찰했을 때 청색 빛을 발하게 된다고 연구진은 발표했다. 이들의 연구논문은 PNAS(Proceedings of the National Academies of Science) 9월 8일 온라인호에 발표되었다.

빛은 UV광을 식별할 수 있는 곤충이나 동물들과 같은 많은 잠재적 소비자들을 끌어당기지만, 그러한 표시는 화학자들도 마찬가지로 흥분시킨다. 빛을 발하는 분자는 죽어가는 조직에 근접해서 생기기 때문에, 이러한 분자는 생물체가 죽어가는 세포나 프로그램된 세포사멸로부터 스스로 벗어나는 방법을 연구하는데 도움이 될 수 있다. 프로그램된 세포사멸이 고장나는 잘 알려져 있으면서도 이해가 부족한 조건은 바로 암이다. “이번 연구를 통해 투로 교수가 컬럼비아대에서 40년 이상 연구하여 얻은 근본적인 유기 광화학의 놀라운 원리들이 결실을 맺게 되었다.”라고 미국 국립과학재단(National Science Foundation)의 화학분과 프로그램 담당관인 조지 케년(George Kenyon)은 말했다.

* 그림1 : 바나나가 숙성됨에 따라, 껍질에 있는 엽록소는 형광엽록소분해생성물인 FCC(fluorescent chlorophyll catabolites)로 분해된다.
* 그림2 : 곪는 바나나는 UV 광에서 청색 빛을 발하며, 죽어가는 조직인 어두운 점들 주위에 후광을 발한다. 왼쪽 사진은 “백색” 일광을 이용한 바나나 사진이다. 오른쪽 사진은 “어두운” 빛에서 바나나를 보여주는 사진이다.
* 그림3 : 바나나 표피에 있는 죽어가는 세포 주위에서 밝은 청색 빛을 발하는 고리들. 이 고리들을 통해서 최초로 발광물질의 도움으로 식물의 노화를 시각적으로 이해하는 것이 가능하다.
 

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그간 컴퓨터와의 얄팍한 관계 속에서 느낀바 있어 이제 진짜 블로거로써도 한번 살아보고 싶은 네오 하지만 딱히 글쓰는 재주는 없고 그렇다고 박학다식하지도 않으며, 또 주관이 뚜렷한 것도 아니라서 줄 곧 불펌 나르기만 해왔기에.. 할 줄 아는 거라곤 그나마 전공이지 않을까 전공으로 뭐 하나 해 볼 순 없을까 결국 얄팍한 지식의 깊이도 들어나겠지만.. 한번 건들여 봐?

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